OSMANLI

Cette nuit-là, la flotte qui se composait de sept galions et de huit navires de différentes sortes quitta le port de Cronstadt, une opération longue et dangereuse commença. Même si les vents étaient dans la direction et la vitesse appropriées, la flotte ne put avancer que très lentement et elle atteignit à peine Copenhague en août. Les stocks alimentaires en baisse furent reconstitués pendant leurs dix jours sur les côtes du Danemark.

Entre-temps, après une évaluation faite sur le Svyatoslav nouvellement construit sur la base de ses performances sur le chemin du Danemark, il fut remplacé par un autre galion appelé Rostislav qui était sur le chemin du retour à Cronstadt.

Copenhague était l’un des ports préférés des marins en raison de sa commodité et de sa facilité à se procurer tout type de matériel, de nourriture et de boissons. Les officiers russes aimèrent particulièrement ce port. Certains tombèrent même amoureux à Copenhague et oublièrent complètement leurs devoirs envers leur pays et l’Impératrice. Les marins russes qui ne pouvaient pas quitter cette belle ville voulaient en fait y passer l’hiver. Ils négligèrent donc leurs devoirs et essayèrent par tous les moyens de retarder le départ de leur navire.

 

Lorsque Filosofov, l’ambassadeur de Russie à Copenhague, apprit de l’Amiral Spiridov que les officiers russes n’étaient pas disposés à l’opération qu’ils étaient sur le point de commencer, il s’impliqua directement dans cette situation en aidant les navires à terminer leurs préparatifs et à quitter le port. L’ambassadeur écrivit ensuite à Catherine dans une lettre et expliqua la situation :

« Malheureusement, nos marins sont très mal entraînés et indisciplinés, et cela fait mal paraître l’Amiral quand ils se plaignent constamment, se mettent en colère et trouvent des excuses, mais la vraie raison pour laquelle ils se préoccupent des problèmes de leurs navires, c’est l’espoir qu’ils avaient perdu en cas de besoin, ils préféraient donc rentrer chez eux plutôt que de continuer la campagne. »

 

La flotte arriva en Angleterre trois mois plus tard à la mi-octobre et les travaux de réparation furent effectués à Hull Harbour. L’Amiral Spiridov écrivit à l’ambassadeur Chernisev à Londres : « Maintenant, j’agirai comme si j’attendais l’arrivée du reste de la flotte, et en attendant, j’obtiendrai de la viande fraîche, de la verdure et de l’eau à la ville de Hull … »

Catherine fut déçue de la lenteur de l’avancée de la Première Flotte, et elle sentait aussi que le soulèvement des Grecs dans la Péninsule du Péloponnèse et dans les Balkans allait échouer. Elle écrivit dans une lettre à l’amiral Spiridov :

« Même si le succès de votre mission dépend fortement de la rapidité de vos actions, je continue d’observer très tristement la lenteur du mouvement de la flotte qui est sous votre responsabilité, et comment votre équipage continue de perdre du temps. Vous n’arrêtez pas de m’écrire, mais je sais toujours très bien qu’il y a un certain nombre de personnes malades ; vous devriez vous demander si cette condition a à voir avec la perte de temps dans lequel vous étiez impliqué !

Cela peut se transformer en notre échec commun lorsque les pénuries d’approvisionnement commencent pendant la campagne et que la moitié de l’équipage décède. D’un autre côté, j’ai tout fait en mon nom pour accélérer notre succès, fourni les approvisionnements et dépensé tous mes efforts. Pour l’amour de Dieu, je vous prie de bien vouloir vous ressaisir et de ne pas échouer devant les yeux du monde entier.

Le continent européen tout entier vous observe ainsi que cette opération… Au nom de Dieu ne vous arrêtez pas et ne passez pas l’hiver à un autre endroit que prévu. »

 

La lenteur de la flotte de Spiridov entraîna également d’autres problèmes. La conservation de la viande fraîche, des fruits, des légumes et de l’eau était très problématique et limitée. Par conséquent, dans le cas d’un voyage plus long, le personnel n’était plus en mesure de manger de la nourriture fraîche et devait à la place se contenter de viande salée et de biscuits. En conséquence, les vitamines nécessaires ne furent pas prises et la maladie du scorbut se répandit parmi l’équipage. La situation s’aggrava encore lorsque la part de l’eau par tête diminua et qu’il devint impossible de fournir des conditions d’hygiène sur le navire.

 

Le navire amiral Yevstafiy traversa le Détroit de Gibraltar à la fin d’octobre et s’amarra au port de Mahon de Minorque, qui était sur le sol britannique, le 29 octobre 1769. Le 13 décembre 1769, les galions Tri Iyerarha et Tri Sviatitelia et le navire de marchandises Salambal les rejoignit. Sur sept navires de guerre et les huit navires supplémentaires qui quittèrent Cronstadt, seuls quatre galions, une frégate et quatre autres navires de différentes tailles purent atteindre l’île de Minorque au 13 décembre 1769. Les six autres navires revinrent, soit, ils perdirent du temps dans un port, durent subir des réparations ou étaient en route pour rejoindre la flotte. Entre-temps, les navires du port de Mahon contenaient 332 cadavres et 313 malades. La plupart d’entre eux attrapèrent le scorbut.

 

Catherine faillit perdre son sang-froid. Elle réprimanda Orlov le 19 janvier 1770 en disant : « Le Détroit de Gibraltar est l’autre bout du monde pour mon peuple ! » Le Comte Orlov lui écrivit en retour dans sa lettre : « J’espère que tous les obstacles seront éliminés et que tout ira bien. »

Ce fut en fait suffisant pour que Catherine se détende un peu. Orlov poursuivit : « Heureusement, ils vont se dégourdir. Rien ne sera jamais aussi profitable pour notre Armada que cette campagne. Il finira par se débarrasser de sa paresse, de sa décomposition et devenir sans défaut. »

 

La flotte pionnière sous le commandement de l’Amiral Spiridov avait été jugée insuffisante pour cette opération par les Russes et une deuxième flotte sous le Commandement du Contre-amiral John Elphinstone se préparait en juin 1769 à Cronstadt.

 

À la suite des recherches effectuées par Elphinstone sur les navires et dans la base maritime de Cronstadt, il écrivit une lettre à envoyer à l’Impératrice Catherine dans laquelle il définit les caractéristiques des navires qu’il voulait avoir dans sa flotte.

L’Impératrice Catherine souhaita qu’une flotte soit préparée immédiatement et lancée pour assiéger les Dardanelles. Afin d’accomplir correctement cette tâche, les navires et ressources suivants devaient être fournis :

– 10 à 12 galions.

– 2 bombardes.

– 2 brûlots ou plus.

– 2 obusiers avec 6-7 pouces de barils dans chaque galion devraient être installés s’ils n’étaient pas disponibles dans les bombardes.

– Ces navires devaient être préparés avant le 1er août.

– Un navire-hôpital devait être fourni pour les services sanitaires du personnel. Il devrait y avoir un plan pour que ces navires puissent également être utilisés comme brûlots si et quand cela est nécessaire.

– 10000 fusils devraient être expédiés aux îles grecques pour armer les Grecs des îles.

Les demandes d’Elphinstone sont logiques compte tenu des risques et des défis liés au devoir et à la durée du voyage. Il y avait de nombreux obstacles devant la préparation de la flotte et de son armement, donc le retard était inévitable.

 

La perte de temps provenait principalement de l’Amiral Spiridov, qui emportait la plupart des fournitures et le meilleur du personnel. De plus, il semblait impossible de disposer de 15 à 17 navires prêts à la demande d’Elphinstone lorsque les conditions de cette période étaient considérées. Les navires alloués à Elphinstone furent enfin prêts le 4 août 1769. Le rêve du commandant d’avoir sa propre flotte se réalisa enfin.

Il ordonna d’abord à son personnel de travailler de manière dévouée, pour le réapprovisionnement des fournitures manquantes, et de se préparer dans la même journée. Pendant cette période, le personnel n’avait droit qu’à une heure pour le petit déjeuner et à deux heures pour le dîner.

Le lendemain matin, après l’annonce du commandement, Elphinstone trouva tous les capitaines des navires, tous ensembles, devant lui. Les capitaines affirmèrent à quel point il était impossible de partir pour une campagne avant l’hiver et la préparation d’une telle campagne n’était pas possible dans un laps de temps aussi court, ce qui signifie qu’ils n’obéiraient pas à cet ordre, et rapporteraient à l’Impératrice Catherine si nécessaire.

Elphinstone fut étonné de voir une telle résistance de la part des capitaines. Ce n’était pas du tout courant dans la Marine Royale Britannique, et il hurla :

« Je n’ai jamais rien vu de tel de toute ma carrière. Les subordonnés n’obéissent et ne résistent pas aux ordres. Je ne vois pas pourquoi les ordres que j’ai donnés n’ont pas été obéis. Même si vous ne rapportez pas cette situation à l’Impératrice, croyez-moi, je le ferai. »

Elphinstone fit une brève explication dans la lettre qu’il envoya immédiatement au Comte Panin après ce discours. Et demanda que les officiers russes soient mis en garde.

 

En plus de tous les obstacles auxquels il dû faire face, l’Amiral Elphinstone dû participer à de nombreuses cérémonies et formalités. Même la plus courte d’entre elles était trop longue et ennuyeuse. Comme l’Impératrice Catherine comprit qu’il valait mieux agir plus vite, elle déploya tous ses efforts pour éliminer ces problèmes et donna au Contre-amiral l’autorité qu’elle n’avait jamais donnée à aucun autre commandant.

Cette démonstration d’attention et de confiance donné à l’Amiral encore plus de pouvoir. Tout avait commencé à bien se passer et les préparatifs s’accélérèrent. 600 soldats de l’armée furent recrutés pour cette flotte.

 

Elphinstone déploya des efforts supplémentaires pour nouer des liens avec les officiers supérieurs et les encourager. Il vit que 1000 roubles avaient été payés en prime pour chaque deux capitaines qui s’étaient mariés dans un passé proche. Dans l’intervalle, il veilla à ce que tout le personnel de la flotte reçoive ses salaires à temps, ce qui était d’une extrême importance dans la flotte russe où les salaires étaient toujours payés en retard. Celles-ci jouèrent un rôle important pour que le personnel fasse confiance à ses commandants et les respecte.

Les privilèges et l’autorité de commandement accordés au Contre-amiral Elphinstone par l’Impératrice Catherine devinrent plus tard la cause de problèmes entre lui et le personnel de Spiridov.

 

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