OSMANLI

OTTOMANS

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Alger et l’Afrique du Nord avant et pendant l’expédition

 

Alger est située sur le littoral nord de l’Afrique. Dans sa description de l’Afrique, le géographe musulman Al-Bakri (vers 1010-10104) décrit Alger comme un port bien abrité et « fréquenté par des marins d’Espagne, d’Ifriqiya (Tunisie) et d’autres pays[1] » ce qui indique qu’un vigoureux trafic côtier existait avec des rapports entre les parties transmarines de l’Islam occidental.[2]  Al-Idrisi (douzième siècle) décrit Alger comme « un endroit bien peuplé, avec un commerce florissant et des bazars encombrés ; la ville est une plaine de montagne, habitée par des tribus berbères qui cultivent le blé, l’orge et élèvent des animaux et des abeilles.[3] »

 

D’un point de vue strictement architectural et urbain, on connaît peu d’Alger avant le seizième siècle ; son bâtiment le plus illustre étant alors la Grande Mosquée, qui remonte à la période Almoravide.[4] La ville était plutôt petite ; et les îles qui donnèrent le nom à la ville furent perdues dans la mer lui faisant face.[5] Le peu d’information sur la ville avant le seizième siècle est certainement dû à son petit rôle précédent.[6]

 

La première description d’Alger au seizième siècle est de Hassan Ibn al-Wazzan, connu sous le nom de Léo l’Africain.[7]  Bien que son travail ait été publié pour la première fois à Venise en 1550, sa description de la ville date de 1515, l’année de sa visite.[8] La ville d’alors fit bonne impression sur lui et il parle de ses murs attrayants construits avec de grosses pierres.[9] Il se réfère au beau temple (c’est-à-dire la Grande Mosquée), en particulier sa position panoramique, face à la mer. Il se réfère également aux beaux palais, érigés avec une grande netteté et avec beaucoup d’espace entre les bâtiments.[10]

 

L’historien Paul Jove qui participa à l’expédition de Charles Quint (octobre 1541) nous donne une brève description de la ville vue de l’extérieur dans le deuxième livre des Historiae.[11] La ville lui apparaît sous la forme d’un triangle placé verticalement contre le flanc d’une colline, le sommet de celui-ci étant proéminent en raison de sa couleur blanche frappante, comme une tour de guet. L’auteur est également frappé par la façon dont les maisons sont construites en escalier ascendant, de sorte que ceux qui sont plus près de la mer ne gênent pas la vue de ceux qui se tiennent derrière eux.[12] 

 

En 1550, Alger est visité par Nicolas de Nicolay le domestique et le géographe du roi de France.[13] Nicholas Nicolay, qui s’arrêta à Alger en route pour Constantinople en mission de la cour de France à la Porte, vit Alger comme « située sur la Méditerranée sur la pente d’une montagne environnée de murs solides, de murs solides, de remparts, sous la forme de presque trois carré[14]  Parmi les choses qui frappèrent son imagination est le prix bas des poulets dans la ville. Il explique que la raison en est que les habitants d’Alger ont dans leurs maisons des batteries spécialement conçues utilisant la chaleur artificielle pour faire éclore les œufs plus rapidement.[15]

 

En 1585, un voyageur anglais, John Eversham, dit ceci au sujet de la ville :
« La ville d’Alger, qui était notre premier et dernier port, à l’intérieur des quais, se dresse sur le flanc d’une colline, près de la côte. Elle est très forte par la mer et la terre ; et elle est très bien fournie avec toutes sortes de bons magasins de fruits, de pain et de poisson et un très bon marché. Elle est habitée par des Turcs, des Maures et des juifs, de même qu’Alexandrie et Le Caire. Dans cette ville, il y a un grand nombre de captifs chrétiens, dont seulement quinze Anglais.[16] »

 

William Davies, le barbier-chirurgien d’un navire britannique capturé, écrivit en 1597 de sa place de captivité : « Alger est une ville forte et merveilleuse, gouvernée par les Turcs, couchée sur le flanc d’une colline dressée, fortifiée par des forts, des châteaux et des plates-formes avec beaucoup de munitions.[17] »

 

Haedo (fin du seizième siècle), qui donna une description détaillée de l’Alger turque, compare son circuit à une arbalète, les murs constituant l’arc et le rivage de la mer. Le périmètre de la ville mesuré le long des murs extérieurs était d’environ 10.570 pieds (3222m).[18]

 

Une description finale de la topographie de la ville par les contemporains, est par un captif anglais, Okeley (1675), qui nous informe que : « Alger est une ville très agréablement située au flanc des collines surplombant la Méditerranée, qui se trouve au nord de celle-ci, et elle lève si impérieusement sa tête fière, comme si elle défiait une souveraineté sur ces mers et attendait un tribut de tous ceux qui regarde dans les détroits. Il se trouve au trentième degré de longitude et a un peu moins de trente-cinq degrés de latitude nord.[19] »

 

« Le terme descriptif commun de la ville était de l’assimiler à un arc courbé, peut-être un symbole approprié pour une base avancée ottomane pointée vers les terres chrétiennes, » dit Spencer.[20] « Il y a, » ajoute Spencer, « un sentiment de majesté et de puissance méditative autour d’Alger qui était presque certainement là depuis le début, et qui ne nécessitait que la combinaison de circonstances appropriée pour l’activer vers un destin manifeste. Le bateau à voile ou bateau à vapeur contemporain, qui traverse cette côte inhospitalière, traverse des kilomètres de terres accidentées, rarement brisées par les mouillages occasionnels entaillés par les rochers interdits. De manière inattendue, une immense baie plate se matérialise dans la brume, ses reflets d’eaux ridés par des vents légers, maintenant lacérées par des rafales nord-ouest, qui se terminent aussi soudainement qu’ils surgissent ; et à la tête de la baie apparaît le contour froid et luisant de la ville, ses bâtiments blancs semblant serrés sur la montagne escarpée qui s’élève hors de la mer.
Jusqu’à l’arrivée des Turcs, la principale caractéristique géographique d’Alger était l’amas de petits îlots qui leur fournissaient un refuge, petit mais sûr, à l’abri des tempêtes de la baie ouverte. Les géographes arabes, avec leur instinct pour les marques descriptives précises, appelèrent le site al-Jaza’ir (Cezayir en Turc), « les îles. » L’abri sous le vent permet un ancrage sûr sur un fond de sable solide mélangé à de la boue. Les collines qui s’élevaient de la baie formaient un amphithéâtre naturel, difficile d’accès par terre et facilement convertible en une forte position défensive pour la guerre navale. Pourtant, la reconnaissance du potentiel d’Alger pour de telles activités ne semble pas s’être produite jusqu’à l’arrivée des Turcs.[21] »

Rotalier, qui décrit la ville à l’époque, semble différer à certains égards. Il dit :
« Construite au bord de la mer, Alger était entourée des deux caps de Matifu et de Caxines. La ville s’élève comme une sorte d’amphithéâtre sur la pente d’une montagne, et présente de loin l’image d’un triangle dont la base repose sur le rivage. La Kasbah, ou la citadelle forme le sommet de ce triangle. Les murs défensifs qui entourent la ville existaient avant l’arrivée turque, mais avaient peu de valeur défensive, et les fosses n’ont jamais été creusées trop profondément. Les maisons se tenaient à l’intérieur des murs et en cas d’attaque, n’aideraient pas la défense de la ville.[22] »

 

 

Sur le plan historique, on ne sait rien de précis sur Alger avant l’établissement des Romains dans cette partie de l’Afrique, si ce n’est que sur la place de la ville actuelle se trouvait une localité connue sous le nom d’Icosium.[23] Certaines sources ont identifié Alger avec Icosium, un lien mineur supposé dans le commerce de grain nord-africain à Rome. D’autres l’ont appelé Carthaginois, en supposant que l’espacement des postes de commerce phéniciens, à une journée de navigation, en aurait fait un lieu de débarquement logique.[24] » Cependant, les ports voisins de Tipasa, Cherchell, et Dellys, bien qu’inférieurs à Alger comme amarrages, furent identifiés comme faisant partie de l’empire mercantile carthaginois. De plus, Icosium n’est pas un mot punique. La difficulté d’accès à l’arrière-pays agricole, une condition sine qua non pour les emplacements phénico-puniques, dissuada probablement les Orientaux d’y établir une colonie fixe.[25]

Alger, ou Icosium, n’avait pas non plus d’importance à l’époque romaine et fut contourné par le prince numérien Juba en faveur de Cherchell lorsque le chef nord-africain, élevé à la cour romaine, reçut un fief le long de la côte.[26]  Al-Bakri mentionne en effet l’existence, à al-Djazair, des Banou Mazghanna, de monuments anciens, de voûtes antiques, d’un théâtre pavé de mosaïques et enfin d’un mur d’église en abside.[27] D’autres constructions et quelques inscriptions furent déterrées depuis 1830.[28]

 

Avec l’établissement de l’Islam dans le Maghreb, le site d’Icosium resta désert jusqu’au milieu du dixième siècle, bien qu’à aucune date qui puisse être fixée, une tribu berbère de la famille des Sanhaja, les Banou Mazghanna, s’installèrent dans le voisinage.[29] Ils fondèrent une colonie permanente, au plus profond de la baie, qui devint la Casbah et le port d’Alger.[30] Pendant le règne de Ziri Ibn Menad (945-971), Bologgin, le fils de ce prince, obtint la permission de fonder à cet endroit une ville qui reçut le nom de Jaza’ir Bani Mazghanna[31] à cause des îlots rocheux qui, à quelque distance de la côte, formaient une sorte de mole naturelle.[32]

Bologgin Ibn Ziri fut chargé du gouvernement du Maghreb central et, après le départ des ‘oubaydiyine (à tort appelés les Fatimides) pour l’Egypte, revendiqua l’autorité sur toute la région de Kairouan à Tlemcen (Tilimsen).[33] Bologgin fortifia et agrandi les trois villes d’Alger, Miliana et Midiyah (Médéa) en triangle défensif pour assurer le contrôle des communications et des routes commerciales entre la côte, le Tell et les steppes[34]

Vers la fin du dixième siècle, la ville nouvelle était arrivée à un certain degré de prospérité, comme il ressort de la description donnée par Ibn Hawkal. Al-Djazaïr, écrit ce voyageur, est bâtie sur une baie et entourée d’un mur ; elle comprend un grand nombre de bazars et quelques puits près de la mer, qui fournissent une excellente eau.[35] Le territoire de cette ville englobe des champs très étendus et des montagnes habitées par diverses tribus berbères. La principale richesse des habitants est constituée de bovins et de moutons qui paissent sur les montagnes. Alger fournit tellement de miel qu’il constitue un article d’exportation, et une telle quantité de beurre, de figues et d’autres provisions qu’une partie de ceux-ci sont exportés à Qayrawan (Kairouan) et ailleurs. A une courte distance de la côte, se trouve une île où les habitants trouvent un refuge sûr lorsqu’ils sont menacés par leurs ennemis.[36] »

 

 

 

 

[1] Al-Bakri: al-Masalik or Description de l’Afrique Septentrionale. Tr. by de Slane p. 156; in Iver; p. 257.

[2] W. Spencer: Algiers; op cit; p. 6.

[3] W. Spencer: Algiers in the Age of the Corsairs; University of Oklahoma Press; 1976; p. 7.

[4] F. Cresti: Descriptions et iconographie de la Ville d’Alger au XVIème siècle; in Revue de l’Occident Musulman et de la Méditerranée; No 34; 1982; pp. 1-20; p. 1.

[5] F. Cresti: Descriptions et iconographie de la Ville d’Alger; p. 1.

[6] F. Cresti: Descriptions et iconographie de la Ville d’Alger; p. 1.

[7] Leo The African: Il Viaggio di Giovan Leone… Nuova edizione; Venezia; 1837.

[8] F. Cresti: Descriptions et iconographie de la Ville d’Alger; p. 2.

[9] F. Cresti: Descriptions et iconographie; p. 2.

[10] F. Cresti: Descriptions et iconographie; p. 2.

[11] Paolo Giovio published his principal work (Historiarum Sui temporis Libri XLV) in Florence between 1550-52; in Cresti: Descriptions; p. 4.

[12] In Cresti: Descriptions; p. 4.

[13] Nicolas de Nicolay: Les Quatres premiers livres;… Lyon; 1568.

[14] W. Spencer: Algiers; p. 29.

[15] F. Cresti: Descriptions et iconographie de la Ville d’Alger; pp.6- 7.

[16] In J. Morgan: A Complete History of Algiers…. London; 1731; In Cresti: Description; p. 11.

[17] W. Spencer: Algiers; p. 29.

[18] G. Iver: Alger: Encyclopaedia of Islam; 1st edition; Brill; 1913; p. 259. 

[19] W. Okeley: Ebenezer, or a small monument of great mercy appearing in the miraculous deliverance of William Okeley (1675); in DJ Vitkus: Piracy; slavery and Redemption; op cit; pp. 149-50.

[20] W. Spencer: Algiers; op cit; p. 29.

[21] W. Spencer: Algiers in the Age of the Corsairs; University of Oklahoma Press; 1976; p.4.

[22] C. Rotalier: Histoire; op cit; p. 96.

[23] G. Iver: Alger: op cit; p. 256. 

[24] W. Spencer: Algiers; p. 5.

[25] W. Spencer: Algiers in the Age of the Corsairs; University of Oklahoma Press; 1976; p. 5.

[26] W. Spencer: Algiers in the Age of the Corsairs; University of Oklahoma Press; 1976; p. 5.

[27] Al-Bakri: al-Masalik or Descr. de l’Afrique septentr. Tr. by de Slane p. 156; in G. Iver: Alger; op cit; p. 257. 

[28]  Gsell, Atlas archéologique de l’Algérie, number i. plate v and note. In G. Iver; p. 257.

[29] G. Iver: Alger; p. 257.

[30] W. Spencer: Algiers; op cit; p. 5.

[31] Ibn Khaldun, ‘Ibar, traduit par de Slane: Hist. des Berb. ii. 6; in G. Iver: Alger; op cit; p. 257.

[32] G. Iver: Alger; op cit; p. 257.

[33] W. Spencer: Algiers; p. 6.

[34] W. Spencer: Algiers in the Age of the Corsairs; University of Oklahoma Press; 1976; p. 6.

[35] Ibn Hawkal tr. par de Slane, Journal Asiatique, February. 1842, p. 183. 

[36] In G. Iver: Alger; op cit; p. 257. 

 

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